LONDRES — Doblete de favoritos. El suizo Roger Federer se recuperó y venció en cinco sets al francés Julien Benneteau y avanzó a los octavos de final de Wimbledon. El serbio Novak Djokovic, Nº 1 del mundo y defensor del título, venció al checo Radek Stepanek y también dio otro paso en el tercer Grand Slam del año. En cambio, perdieron el argentino Juan Mónaco y el colombiano Alejandro Falla.

A primera hora, Djokovic se recuperó de un flojo comienzo para imponerse al ofensivo y peligroso Stepanek (28º preclasificado) por 4-6, 6-2, 6-2 y 6-2 en el partido que abrió la quinta jornada en la cancha central del All England.

Así, el balcánico, que en 2011 logró tres de los cuatro Grand Slam en juego y en 2012 se coronó en el Abierto de Australia y cayó en la final de Roland Garros, busca en este certamen llegar al menos a la final, lo que le permitiría mantenerse en la cima del ránking mundial de la ATP.

Igualmente, Djokovic sabe que el gran obstáculo, en caso de acceder a semifinales, sería en esa instancia Federer (3º), quien busca obtener la corona del Grand Slam inglés por séptima vez y así recuperar el trono mundial.

Stepanek se presentó al inicio del partido como un jugador poderoso al servicio y con posibilidades de asegurarse puntos cuando lograba conectar una buena devolución. El vigente campeón en Londres, sin embargo, no le daba opción cuando el checo tenía la más mínima duda en el primer golpe de cada punto y lo superaba al alargarse los intercambios.

A pesar de las diferencias en el juego, ambos rivales se mantenían igualados hasta que, al término del primer set, el césped de Wimbledon volvió a mostrarse traicionero con el favorito, y Djokovic vio cómo en un abrir y cerrar de ojos Stepanek le rompía el servicio para hacerse con ese parcial.

Con la luz artificial encendida a la mañana, Djokovic saltó de nuevo a la cancha con la concentración al máximo, conjurado para no darle a su rival ni un centímetro más de espacio en el partido.

“No, realmente no (pensaba en lo que le ocurrió a Nadal). Estaba concentrado en mi oponente, un jugador con mucho talento y experiencia”, negó el serbio tras el encuentro.

Sin tiempo para que Stepanek pudiera esbozar una reacción, Djokovic le sobrepasó al resto para arrollarle después al servicio con un juego en blanco en el que anotó dos saques directos y se puso por delante en un set que ya no se le iba a escapar.

Lanzado hacia la victoria, el serbio ya no volvió a darle respiro a Stepanek hasta que le apartó de su camino hacia las rondas finales del torneo, como ya hizo en sus dos primeros partidos en Londres con el español Juan Carlos Ferrero y el estadounidense Ryan Harrison.

Djokovic afirmó que Stepanek “disputó un gran primer set”, pero que logró imponerse a su rival al sentirse en el resto del partido “extremadamente bien” sobre la hierba de la central.

El rival de Djokovic en octavos será su compatriota Viktor Troicki, que figura en el 34º puesto, quien superó a Mónaco (15º cabeza de serie) por 7-5, 7-5 y 6-3 en dos horas y 38 minutos en la tercera rueda.

Djokovic supera 11-1 a Troicki en los duelos personales, al que venció en los últimos 11. En Grand Slam, el Nº 1 del mundo está 2-0 y jamás se midieron en este torneo.

Mónaco había sido eliminado en su debut en La Catedral en las cuatro participaciones anteriores y por eso esta fue su mejor tarea en Londres. Igual, se quedó con sabor amargo, porque estuvo 5-4 y el saque a favor en el set inicial y luego recuperó una desventaja de 2-5 en el segundo y lo cedió.

La inesperada derrota del español Rafael Nadal (2º) ante el checo Lukas Rosol el jueves, en la segunda rueda, ya le permitió a Federer superar al zurdo de Manacor en el 2º lugar del listado el lunes 9 de julio, ni bien termine Wimbledon. Inclusive, puede desplazar a Djokovic de la cima si logra el certamen londinense.

Federer, ex rey del circuito, sabe muy bien lo que es ganar en Wimbledon, ya que triunfó seis veces en el veloz césped del All England y quiere esta vez conseguir una hazaña especial, ya que volvería a ser el Nº 1 y así igualaría el récord de semanas como líder que ostenta todavía el estadounidense Pete Sampras.

Además, si sale campeón, el suizo se adjudicará su 17º título de un ‘Major’, aumentado su récord histórico de 16 coronas en los grandes torneos, con el plus de que ganó al menos una vez cada uno de los cuatro.

En esta jornada, Federer, eliminado en semi del Abierto de Francia por Djokovic, sufrió muchísimo en la tercera ronda ya que perdía 0-2 en sets ante Benneteau (29º cabeza de serie) para dar vuelta la historia y triunfar finalmente por 4-6, 6-7 (3), 6-2, 7-6 (6) y 6-1 en tres horas y 34 minutos de juego.

El seis veces campeón en el All England Club solventó una difícil misión ante el tenista francés, 32º del mundo, quien estuvo a punto de infligirle al suizo su derrota más temprana en Wimbledon desde su caída en el debut en 2002.

Federer no gana un Grand Slam desde el Abierto de Australia de 2010. Con casi 31 años, el talentoso y vistoso tenista helvético viene de perder en cuartos de final en Londres en 2010 y 2011.

“Fue un partido difícil, en el tercer, cuarto y quinto (sets) simplemente traté de mantenerme con vida”, comentó Federer. “Tuve mucha suerte”, agregó en la cancha.

El helvético se medirá en octavos con el el belga Xavier Malisse, quien derrotó al español Fernando Verdasco (17º) por 1-6, 7-6 (5), 6-1, 4-6 y 6-3 en tres horas y diez minutos. Malisse fue semifinalista en Londres hace ya 10 años. El historial favorece a Federer sobre Malisse por 9-1.

Sobre el papel, el 17º favorito partía con ventaja ante Malisse. El español le había ganado en las dos ocasiones en las que se habían enfrentado, ambas en 2011, en Copa Davis sobre cemento, y en la arcilla de París en la segunda ronda de Roland Garros.

El zurdo Falla fue superado por el uzbeco Denis Istomin por 6-3, 6-4, 3-6 y 7-6 (5). El ganador jugará con el ruso Mikhail Youzhny (26º), quien eliminó al serbio Janko Tipsarevic (8º) al ganarle 6-3, 6-4, 3-6 y 6-3.

De esta manera, Youzhny ratifica que el césped de Wimbledon le sienta muy bien, ya que accede por séptima vez a los octavos de final, incluida su primera participación, en 2001, como el año último. Ahora tratará de derribar esa barrera.

Falla, número setenta y tres en la clasificación mundial de la ATP, claudicó ante un rival muy combativo que no dio una pelota por perdida durante las casi tres horas de duración del encuentro.

El caleño, de 28 años, se veía las caras con Istomin por tercera vez este año en un duelo que, hasta ahora, estaba en tablas. El tenista de Uzbekistán (39º del mundo) se colocó 2-1 en sets ante un combativo Falla (73º) que nunca fue capaz de mostrar su mejor tenis sobre la hierba del All England Club.

La recuperación del colombiano en el tercer set daba margen para la esperanza a un público colombiano que quería una hazaña. Sin embargo, el uzbeco no se dejó sorprender y se hizo con el cuarto parcial set en un apretado tie-break, después de que Falla salvase dos bolas de partido.

El español Nicolás Almagro, 12º candidato, agotó su camino en el torneo al perder frente al francés Richard Gasquet (18º) por 6-3, 6-4 y 6-4 en una hora y 38 minutos.

Con la eliminación de Almagro, que sigue a la de Fernando Verdasco esta tarde y a la de Rafael Nadal ayer, el único español que sigue adelante en el torneo sobre hierba es David Ferrer, séptimo cabeza de serie, que mañana se medirá al estadounidense Andy Roddick en el segundo turno de la pista central.

Ambos rivales se habían encontrado tres veces, y en todas ellas se había impuesto Almagro: en Acapulco y en Gstaad sobre arcilla, y en Montreal sobre cemento.

Almagro luchaba por superar por vez primera la tercera ronda en este certamen tan tradicional, donde jugó ocho veces. Pero no le alcanzó. Ahora Gasquet aguarda por el alemán Florian Mayer (31º), quien batió al joven polaco Jerzy Janowicz por 7-6 (5), 3-6, 2-6, 6-3 y 7-5.

En el otro sector del cuadro masculino, el inferior, se completó el partido pendiente del jueves por falta de luz natural y el duelo de sacadores lo ganó el estadounidense Sam Querrey, al derrotar al canadiense Milos Raonic (21º) por 6-7 (3), 7-6 (7), 7-6 (8) y 6-4. En la tercera ronda, a Querrey lo espera el sábado el croata Marin Cilic (16º).

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